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Notes on the impact of the earthquake on the city of Antakya and its long lasting effects on the cultural variety of the population affected.

  • Essay
  • Feb 15 2023
  • Esra Aydin
    was born in Germany, but her roots lie in Antakya, the capital of Hatay. Her fascination with how complex societies function led her to a Master’s degree in Social Science. For the last 15 years she’s been working for large corporations and brands leading international collaborations at the interface of society, art, design and architecture. Since 2016 for Volkswagen Group where she’s also been a leading Future Head and member of the transformational network’s core team. She currently serves as a spokeswoman for sustainability topics, dedicating her time to pressing societal questions like climate change, corporate social responsibility and diversity. Her intention is change. As a mother she’s ever more concerned about the planet that her children will inherit. That drives her. This article was first published in Volkswagen Group’s internal employee website. 14 February 2023.

Esra Aydin is Spokesperson for Sustainability at Volkswagen Group Communications. Her roots lie in Antakya, the capital of Hatay. The Turkish province in the southeast of the country is one of the hardest hit by the earthquake. Aftershocks are expected for a long time to come. Esra writes about the current situation and how she is trying to organize local help for the people. 

"Antakya is affected by the earthquake", this Whatsapp of my mother flashed first in the family chat. I first thought of the many small earthquakes that I had experienced in my childhood during the summer holidays on the Mediterranean coast in Hatay. As a child, I found it exciting to be pulled out of bed in the middle of the night to stand under an imposing starry sky in the dark garden and wait for the quake to end. I can remember the absolute silence, because suddenly the many cicadas could no longer be heard, the pots flying out of the kitchen cupboards and the fact that it sometimes took until the next evening until there was electricity again. 

Last Monday's natural disaster is much more than an earthquake. The lives of millions of people in Turkey and Syria will never be the same again. Forever. The destruction has apocalyptic dimensions, the number of victims is already over 30,000, the projections of the UN assume a total of over 50,000 dead, as the salvage work is proving difficult. Millions of people have lost their homes and are at immediate risk of poverty and disease. 

The Turkish province of Hatay with its capital Antakya, the home of my parents and family, is one of the hardest hit. My aunt, my father's sister and her grandchild were buried under the rubble of their home and could not be recovered in time. Several cousins were seriously injured and had to be provisionally cared for in tents. Half of my family has no home and has lost everything else. Even those whose homes were unscathed are now sleeping in tents because the aftershocks continue and they are afraid that the debris of already damaged houses could rain down on them right and left. Every single one of them is severely traumatized by the sight of the many corpses that have been provisionally laid out, by the cries for help from the rubble that still haunt them. 

My parents now receive messages almost every hour about further losses of their friends, former schoolmates, neighbors and relatives. Every person I know has several deaths to mourn. The pain is immeasurable. Added to this is the loss of their homeland.   

Because Antakya no longer exists, say not only relatives and friends, but also helpers and journalists who are now on the ground and shocked by the dimensions of the destruction. 

Antakya, historically rich in many different influences from East and West, always had a special, very liberal, cheerful, unifying spirit: Sunnis, Alevis, Kurds, Christians, an Armenian and a Jewish community felt equally belonging. In recent years, tens of thousands of Syrian refugees have also been added, because the border to the civil war country is very close. 

Nevertheless, the people in Antakya managed not to let anything be taken away from their joie de vivre. I was deeply influenced by the humanistic ideas of tolerance and peaceful coexistence. They are part of our identity as a family. In addition to the grief over the loss of those close to us, there is now the concern that this "multicultural" spirit could lie buried forever under the rubble of the city. Unfortunately, such a catastrophe not only brings out the good in people, but also the ugly: there is talk of looting gangs, child abductions, corruption and unjust distribution of aid. In addition, debates about war refugees have flared up. 

Now, of course, it's all about mere survival. And there's not much I can contribute from here. At the end of the second day, after the first shock and the hours of fear for relatives, I decided to take action myself in order to provide help as quickly as possible. Many friends asked me if they could donate money, so I started an online fundraiser. With the first money I was able to support the purchase of tents, sleeping mats, warm clothes and hygiene articles. A friend in Istanbul took care of the goods and sent the first load to Antakya within a few hours. The next day again. Sometimes I also felt powerless, because the suffering of the Kurdish and Syrian victims of the earthquake is determined even more seriously by political realities. But I had to focus, I have a connection to Hatay, so I was able to act quickly. 

Meanwhile, help from professional organizations has arrived, although it is far from enough. I use the donations, which thankfully still reach me, to help local institutions and initiatives, some of which are themselves affected but yet are doing superhuman things. They will also be the ones who will rebuild the people and their homeland again and further when the large aid teams have long been on the move in other crisis areas of the world. 

Antakya, ancient Antioch is one of the oldest cities in the world, it has been destroyed seven times, according to legend. Now is the eighth time. Hopefully it will rise again and shine in its old new splendor. And with it the people. Maybe my children will get to know them someday. 




Esra Aydin ist Sprecherin für Nachhaltigkeit in der Volkswagen Konzernkommunikation. Ihre Wurzeln liegen in Antakya, der Hauptstadt von Hatay. Die türkische Provinz im Südosten des Landes ist mit am schwersten vom Erdbeben betroffen. Es werden noch lange Zeit Nachbeben erwartet. Esra schreibt über die aktuelle Situation und wie sie versucht, lokale Hilfe für die Menschen zu organisieren. 

„Antakya ist vom Erdbeben betroffen“, diese Whatsapp meiner Mutter blinkte als erstes im Familienchat auf. Ich dachte erst einmal an die vielen kleinen Erdbeben, die ich in meiner Kindheit in den Sommerferien an der Mittelmeerküste in Hatay erlebt hatte. Als Kind fand ich es aufregend, mitten in der Nacht aus dem Bett geholt zu werden, um unter einem imposanten Sternenhimmel im dunklen Garten zu stehen und das Ende des Bebens abzuwarten. Ich kann mich an die absolute Stille erinnern, weil plötzlich die vielen Zikaden nicht mehr zu hören waren, an Töpfe, die aus den Küchenschränken flogen und daran, dass es manchmal bis zum nächsten Abend dauerte, bis es wieder Strom gab.

Die Naturkatastrophe vom letzten Montag ist viel mehr als ein Erdbeben. Das Leben von Millionen von Menschen in der Türkei und Syrien wird nicht mehr das sein, was es einmal war. Und das für immer. Die Zerstörung hat apokalyptische Ausmaße, die Zahl der Opfer liegt jetzt schon bei über 30.000, die Hochrechnungen der UN gehen von insgesamt über 50.000 Toten aus, da die Bergungsarbeiten sich als schwierig gestalten. Millionen Menschen haben ihr Zuhause verloren und sind auf einen Schlag unmittelbar von Armut und Krankheit bedroht. 

Die türkische Provinz Hatay mit ihrer Hauptstadt Antakya, die Heimat meiner Eltern und Familie, ist mit am schwersten betroffen. Meine Tante, die Schwester meines Vaters und ihr Enkelkind sind unter den Trümmern ihres Hauses begraben worden und konnten nicht rechtzeitig geborgen werden. Mehrere Cousins wurden schwer verletzt und mussten notdürftig in Zelten versorgt werden. Die Hälfte meiner Familie hat kein Zuhause mehr und hat auch sonst alles verloren. Selbst die, deren Häuser unversehrt blieben, übernachten nun in Zelten, weil die Nachbeben andauern und sie Angst haben, dass die Trümmer von bereits beschädigten Häusern rechts und links auf sie niederprasseln könnten. Jede(r) einzelne ist schwer traumatisiert, vom Anblick der vielen Leichen, die provisorisch aufgebahrt wurden, von den Hilfeschreien aus den Trümmern, die sie noch immer verfolgen. 

Meine Eltern bekommen nun fast stündlich Nachrichten über weitere Verluste ihrer Freunde, ehemaligen Schulkameraden, Nachbarn und Verwandten. Jede Person, die ich kenne, hat mehrere Tote zu beklagen. Der Schmerz ist unermesslich groß. Hinzu kommt der Verlust ihrer Heimat.   

Denn Antakya gibt es nicht mehr, sagen nicht nur Verwandte und Freunde, sondern auch Helfer und Journalisten, die jetzt vor Ort sind und schockiert von den Dimensionen der Zerstörung berichten. 
Antakya, historisch reich an vielen verschiedenen Einflüssen aus Ost und West, hatte immer einen besonderen, sehr liberalen, lebensfrohen, vereinigenden Geist: Sunniten, Aleviten, Kurden, Christen, eine armenische und eine jüdische Community fühlten sich gleichermaßen zugehörig. In den letzten Jahren kamen außerdem mehrere zehntausend syrische Flüchtlinge dazu, denn die Grenze zum Bürgerkriegsland ist sehr nah. 

Dennoch schafften es die Menschen in Antakya, sich nichts von ihrer Lebensfreude nehmen zu lassen. Mich haben die humanistischen Ideen von Toleranz und friedlichem Zusammenleben tief geprägt. Sie sind Teil unserer Identität als Familie. Zu der Trauer über den Verlust der uns nahestehenden Menschen kommt nun die Sorge, dass dieser „multikulti“ Geist für immer unter den Trümmern der Stadt begraben liegen könnte. Denn eine solche Katastrophe bringt leider nicht nur das Gute in Menschen hervor, sondern auch das Hässliche: Von plündernden Banden ist die Rede, von Kindesentführungen, von Korruption und ungerechter Verteilung der Hilfe. Außerdem sind Debatten über die Kriegsflüchtlinge entbrannt. 

Jetzt geht es natürlich erst einmal um das nackte Überleben. Und es gibt nicht viel, was ich von hier aus beitragen kann. Am Ende des zweiten Tages, nach dem ersten Schock und dem stundenlangen Bangen um Angehörige, fasste ich den Entschluss selbst tätig zu werden, um schnellstmöglich Hilfe zu leisten. Viele Freunde fragten mich, ob sie Geld spenden können, also startete ich kurzerhand einen Online Fundraiser. Mit dem ersten Geld konnte ich den Einkauf von Zelten, Isomatten, warmer Kleidung und Hygieneartikeln unterstützen. Eine Freundin in Istanbul kümmerte sich um die Ware und schickte innerhalb von wenigen Stunden die erste Ladung nach Antakya. Am nächsten Tag noch einmal. Teilweise fühlte ich mich auch ohnmächtig, da das Leid der kurdischen und der syrischen Opfer des Erdbebens noch viel gravierender von politischen Realitäten bestimmt wird. Aber ich musste mich fokussieren, zu Hatay habe ich eine Verbindung, da konnte ich schnell agieren. 

Mittlerweile ist Hilfe von professionellen Organisationen angekommen, wenngleich sie lange nicht reicht. Ich verwende die Spenden, die mich dankenswerterweise nach wie vor erreichen, um lokalen Institutionen und Initiativen zu helfen, die zum Teil selbst betroffen sind und dennoch Übermenschliches gerade leisten. Sie werden auch diejenigen sein, die die Menschen und ihre Heimat wieder und weiter aufbauen, wenn die großen Hilfetrupps längst in anderen Krisengebieten der Welt unterwegs sind. 

Antakya, das antike Antioch ist eine der ältesten Städte der Welt, sie wurde Legenden zufolge bereits sieben Mal zerstört. Jetzt ist das achte Mal. Hoffentlich wird sie wieder auferstehen und in altem neuen Glanz erstrahlen. Und mit ihr die Menschen. Vielleicht lernen meine Kinder sie dann auch kennen, irgendwann.



    . The photo shows the improvised "tent" where Esra's aunt is now staying, since she lost her house and everything.



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